Penas de aves antigas e um réptil voador peludo

Uma equipe de pesquisadores canadenses e chineses descobriu penas incomuns em pedaços de âmbar da era dos dinossauros que datam de 100 milhões de anos atrás. A pena de cauda que estava dentro do âmbar foi descoberta no Vale de Hukawng, localizado na parte norte de Mianmar, que é uma área que é bem conhecida por descobertas de fósseis de âmbar.

O âmbar pode acomodar vários tipos de tecidos moles, o que é extremamente útil para informações paleontológicas. Zou Jinmei, que é um dos pesquisadores chineses, explicou: “Ao contrário da maioria das penas da cauda que são encontradas em fósseis de compressão, a descoberta em âmbar oferece uma estrutura tridimensional da pena e contém mais informações”.

Xing Lida, que é professor assistente na Universidade de Geociências da China, em Pequim, e também líder da equipe, acrescentou: “A Era viu como certos tipos de dinossauros evoluíram para pássaros”.

O que é ainda mais interessante é o fato de que eles parecem ser penas “falsas” que as aves poderiam ter derramado rapidamente e de propósito, a fim de fugir dos predadores. O processo é bem parecido com o modo como os lagartos podem deixar suas caudas para trás, caso sejam pegos.

Várias das penas que foram descobertas em 31 pedaços de âmbar eram um pouco mais longas do que as penas normais encontradas em pássaros e poderiam ter sido mais longas que as aves reais. Os pesquisadores escreveram: “A aparente facilidade de remoção e as cores suaves observadas nos RDFs âmbar (penas dominadas por rachis) podem indicar um papel de sacrifício na defesa, bem como utilidade na sinalização visual”.

Embora ainda não esteja claro se as penas evoluíram de penas de aves normais, ou se elas eram parte de outro caminho evolutivo, o que é certo é que essas penas preservadas encontradas no antigo âmbar permanecem bastante incomuns.

Para ver uma imagem das penas preservadas em âmbar, clique aqui.

Em outras notícias, um novo estudo revelou que os antigos répteis voadores conhecidos como pterossauros tinham plumagem semelhante a penas de pássaros e pele de morcego. Os pterossauros estavam por perto durante a era dos dinossauros e foram os primeiros verdadeiros vertebrados voadores.

Pesquisas anteriores descobriram que os pterossauros tinham filamentos semelhantes a pêlos em sua pele, mais parecidos com peles. Mas estudos mais recentes descobriram que eles também poderiam ter uma plumagem semelhante a penas. Dois pterossauros de cauda curta bem preservados que viveram aproximadamente 160 milhões a 165 milhões de anos atrás na China foram estudados por pesquisadores que determinaram que eles tinham de fato quatro tipos diferentes de fibras em seus corpos.

Uma dessas fibras, chamada pf pycnofiber, era uma fibra oca, parecida com pêlo, encontrada na cabeça, nos membros, na cauda e no tronco, enquanto as outras três fibras eram mais parecidas com penas curvas e parecidas com fios e foram encontradas nas asas e na cabeça dos pterossauros. A espectroscopia revelou que as composições químicas encontradas nas picofibras eram muito parecidas com as penas modernas, e a microscopia eletrônica de varredura descobriu que elas também tinham pigmentação, o que significa que elas eram possivelmente coloridas. A razão para as fibras encontradas nos pterossauros poderia ter sido mantê-las aquecidas, aerodinâmicas, camufladas ou até mesmo para sensores táteis semelhantes a bigodes.

Com esses novos estudos realizados, isso poderia indicar que as penas evoluíram nos ancestrais dos dinossauros e dos pterossauros, mas também é possível que elas tenham evoluído separadamente em ambos os processos evolutivos.

Clique aqui para ver a reconstrução de um artista dos pterossauros de cauda curta.

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